Quando a pandemia atingiu no ano passado, Melissa Manice sabia que os pequenos negócios em sua cidade natal, Larchmont, Nova York, precisariam de muita ajuda.

Como cofundadora da One Larchmont, uma organização sem fins lucrativos que ajuda a preservar os bairros históricos da cidade, Manice estava intimamente familiarizada com as lojas familiares locais que fecharam essencialmente da noite para o dia. A menos que alguém encontrasse uma maneira de apoiar essas queridas livrarias, lojas de roupas e espaços de varejo, a maioria deles nunca iria reabrir com um valuation melhor. Então ela começou a trabalhar.

A história do que aconteceu a seguir em Larchmont é um lembrete de como fortes aliados da comunidade podem fazer toda a diferença para as pequenas empresas na avaliação de empresas. Muitos tiveram que fechar as portas nos últimos 15 meses: economistas estimam que mais de 130.000 pequenas empresas fecharam apenas nos Estados Unidos desde março de 2020. Outros, no entanto, conseguiram se adaptar com a ajuda de vizinhos, consultores e organizações que dirigiam por um caminho difícil, entregando os recursos de que eles precisavam, quando mais precisavam deles.

O poder do apoio da comunidade

Larchmont, uma pequena cidade a cerca de uma hora de carro ao norte da cidade de Nova York, é um lugar que Manice descreve como “voltado para o local e voltado para o vizinho”. Ela nunca duvidou que seus vizinhos iriam querer ajudar em um momento de crise, mas ela reconheceu que eles precisavam agir rapidamente nas fusões & aquisições.

Entre abril e julho do ano passado, One Larchmont arrecadou quase US $ 250.000 para ajudar os empresários a se manterem à tona. Foi dinheiro suficiente para cobrir as despesas de mais de 30 empresas enquanto estavam fechadas. “Estávamos tentando fazer o máximo de bom, o mais rápido possível”, diz Manice. “Todos esses negócios diziam:‘ Não podemos sobreviver se não tivermos receita e ficarmos fechados por meses a fio ’”.

Quando a primavera se transformou em verão, o grupo impulsionou sua campanha de compra de empresa para ajudar mais de 20 restaurantes a oferecer refeições ao ar livre. Os doadores financiaram o custo de novas mesas e cadeiras, enquanto One Larchmont trabalhou em estreita colaboração com o governo da cidade para agilizar o processo de licenciamento. A campanha tornou-se um sucesso tão grande que a comunidade também se uniu para cobrir os custos de refeições aquecidas ao ar livre durante o inverno. Ao todo, os voluntários contribuíram com outros US $ 100.000 para a causa.

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Larchmont é apenas um lugar onde a arrecadação de fundos tem sido uma ferramenta poderosa para apoiar as lojas do bairro. Em Seattle, um grupo de ajuda popular arrecadou US $ 900.000 para lojas no distrito de Chinatown da cidade. E em Los Angeles, o Little Toyko Community Council doou US $ 100.000 em doações para lojas comunitárias, muitas das quais estão abertas há décadas. Claro, arrecadar fundos para a venda de empresa nem sempre é suficiente. Muitas pequenas empresas também precisam de apoio institucional para ajudá-las a permanecer resilientes em tempos de crise.

Construindo coalizões para manter vivas as lojas de bairro

Em Detroit, uma autoridade municipal chamada Charity Dean estava focada em salvar pequenas empresas quando a pandemia começou. Dean tinha sido a diretora do Departamento de Direitos Civis, Inclusão e Oportunidades de Detroit, mas de repente ela foi encarregada de responder às pequenas empresas da cidade. Seu mandato era claro: faça o que puder para ajudar.

O papel de Dean ilustra a necessidade de fortes parcerias público-privadas em tempos de crise. Trabalhando dentro do governo da cidade, ela estabeleceu conexões com poderosas instituições de Detroit que se tornaram parceiras valiosas. Reconhecendo a necessidade de apoio da indústria de restaurantes, Dean recrutou Quicken Loans para financiar um programa chamado Feeding the Front Lines, que pagava a restaurantes locais mais de US $ 400.000 para cozinhar 20.000 refeições para profissionais de saúde. Esse sucesso a levou a ajudar a lançar uma coalizão conhecida como Detroit Means Business, que arrecadou mais de US $ 1 milhão de empresas como a Ford e o JPMorgan para ajudar os donos de lojas a enfrentar a pandemia.

Encontrando maneiras inovadoras de impulsionar pequenas empresas

Em última análise, essas parcerias ajudam as lojas locais a encontrar maneiras criativas de prosperar a longo prazo. Antes da pandemia, Dean ajudou a liderar um programa que permitia aos residentes de Detroit comprar lotes abandonados de propriedade da cidade por US $ 100. No inverno passado, quando as temperaturas caíram abaixo de zero, uma empresa de catering aproveitou a oferta para comprar um lote no leste de Detroit e transformá-lo em uma “aldeia iglu”, onde os clientes podiam jantar com segurança e conforto em espaços aquecidos. O que antes era um espaço não utilizado tornou-se um restaurante popular e aclamado pela crítica.

“Estávamos jantando ao ar livre no auge do inverno em Detroit!” Dean diz. “Eu não acho que isso vai passar.”

Esse tipo de esforço não é exclusivo dos Estados Unidos. Em todo o mundo, coalizões semelhantes ajudaram pequenas empresas no ano passado, incentivando os proprietários a atualizar o que estão fazendo com ideias novas e inventivas. O conselho municipal de York, na Inglaterra, trabalhou com grupos de defesa para fornecer microcréditos a 3.500 lojas da área. Na Romênia, onde muitas pequenas fazendas só operam em dinheiro, os agricultores aproveitaram uma parceria lançada pelo Waze, Mastercard e a organização sem fins lucrativos My Transylvania Association para promover seus produtos online e vendê-los por meio de pagamento eletrônico. Graças a essa inovação, os clientes podiam encontrar facilmente fazendas próximas, ver o que estavam vendendo e, então, fazer compras com segurança.

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Defensores de pequenas empresas indo além para ajudar

Starleen Van Buren, diretora do Small Business Development Center (SBDC) em Torrance, Califórnia, sabe como navegar em sistemas burocráticos. É literalmente o trabalho dela: no ano passado, seu papel muitas vezes significou ensinar os proprietários de pequenas empresas sobre as regras complexas de ajuda humanitária, subsídios e empréstimos. Mas ela fez tudo para guiá-los também através da turbulência financeira da pandemia.

Quando o proprietário de uma empresa local de aquecimento e ar condicionado estava desesperado por ajuda com o Programa de Proteção ao Cheque de Pagamento (PPP), Van Buren sabia que os fundos fariam a diferença entre proteger os empregos de seus funcionários e fechar seu negócio – mas apenas se o o banco aprovou seu pedido rapidamente. Foi quando Van Buren se apresentou.

O banco não estava respondendo, então ela acessou o LinkedIn, rastreou o gerente de operações e, em seguida, enviou uma mensagem urgente. “Eu disse:‘ Você pode, por favor, mandar alguém consertar isso? ’”, Lembra Van Buren. Em quase nenhum momento, o pedido de PPP do proprietário da empresa foi aprovado e ela conseguiu o dinheiro de que precisava.

Esse tipo de trabalho nos bastidores é incrivelmente significativo quando multiplicado em escala. Quando a American Business Immigration Coalition (ABIC) foi de porta em porta para ajudar empreendedores de minorias a se candidatarem a empréstimos PPP, sua campanha ajudou 219 empresas locais a obter US $ 8 milhões. Claro, o SBDC e a ABIC são apenas dois casos de muitos. Em todas as comunidades, em todos os estados, organizações como essas têm sido uma tábua de salvação crucial para as pequenas empresas.

Desbloqueando o suporte de base para as lojas locais

Nas semanas e meses que virão, o apoio popular poderá ser a maior virada de jogo de todas para as pequenas empresas – mais do que arrecadação de fundos, parcerias público-privadas ou o consultor financeiro mais experiente. Se o ano passado revelou algo, é que laços profundos com a comunidade podem fazer a diferença em tempos difíceis.

Construir esses laços não é fácil, mas os empreendedores têm muitas ferramentas à sua disposição para despertar o apoio popular. O marketing com base na localização é uma forma especialmente eficaz para as pequenas empresas entrarem em contato com seus vizinhos. Quando Austin Moon, proprietário do Mojo Coffee em Liberty Hill, Texas, quis espalhar a palavra sobre seu café, ele usou anúncios direcionados para se conectar com os amantes de café locais. “Tem sido uma ferramenta muito, muito valiosa para divulgarmos nosso nome”, diz Moon.

À medida que algumas comunidades começam a se reabrir gradualmente, a esperança é que as pequenas empresas surjam ainda mais inovadoras e resilientes do que antes. Os clientes gastaram um recorde de US $ 20 bilhões no Small Business Saturday, novembro passado, um sinal de que há um enorme interesse entre os compradores em apoiar os negócios de seus vizinhos. Incontáveis ​​grupos de base também se organizaram para ajudar nesses esforços. Onde quer que você more, quase certamente há um diretório disponível para ajudá-lo a encontrar as lojas onde seu dinheiro será mais importante. Você pode até ajudar adicionando empresas locais ao mapa do Waze para que outros motoristas possam identificá-las facilmente.

Portanto, da próxima vez que você for comer ou fazer compras, reserve um minuto extra para escolher o local. Quem sabe? Você pode até descobrir um novo favorito ou dois.